MORGENFUGL: Ikke mange hadde stått opp da Northug jogget flyturen ut av beina langs The Strip kl 08.00 i går morges.

Petter Northug gumler i seg en gigantisk lunsj på Rio Suites&Hotel i Las Vegas. Han har akkurat gjennomført en halvtimes løpetur langs The Strip - for å riste den 15 timer lange flyturen ut av bena. Skikongen er i Las Vegas for tredje gang på tre år - igjen skal han prøve seg mot de beste kortspillerne i verden, i VM i poker. Han strutter av forventning. Både til poker og til den kommende langrennssesongen.

- Sesongen som gikk ble preget av sykdom, og av skyggene fra Oslo-VM året i forveien. Nå har det gått halvannet år. VM i Oslo er blitt til et minne - et veldig godt minne. Men nå er jeg supertent og sulten på en ny start. Jeg gleder meg veldig til de tre mesterskapsårene som kommer nå.

- Matchinga er viktigst

Og de tre årene, pluss enda ett til, kommer Petter Northug til å være en del av det norske landslaget. Avtalen ble signert på Lillehammer, rett før avreise til Las Vegas. Det betyr at Petter, som flørtet med det private langdistanselaget United Bakeries i vinter, setter en stopper for de årvisse spekulasjonene om overgang til et privatlag.

- Ja, det gjør det. Jeg var veldig fornøyd med Team UB, og tror nok jeg kommer til å gå langløp med dem igjen i fremtiden, men landslaget gir meg de beste rammebetingelsene for videre satsing. Det kanskje aller viktigste er matchinga jeg får på samlinger. Nå på Lillehammer hadde vi en langtur på rulleski som endte med et durabelig kjør på slutten. Jeg måtte helt i kjelleren for å henge på Martin (Johnsrud Sundby), som gikk i brudd. Jeg var fullstendig kake da vi kom i mål. Den matchinga der får du rett og slett ingen andre steder.

- Blitt mer ryddig

Det er ingen selvfølge at det er full harmoni mellom Northug og landslaget. Under OL i Vancouver var det smøreskandalen som preget overskriftene. Og sommeren etterpå måtte Petter stå skolerett foran hele landslaget og motta kjeft fordi han hadde spilt 15 minutter fotball i Mosvik i stedet for å komme til siste dag på en treningssamling i Oslo, etter sykdom. Spekulasjonene om brudd har florert med jevne mellomrom.

- Men jeg føler at alt er blitt så mye bedre på landslaget de siste to årene. Det er mer profesjonelt i alle ledd, fra smøring og skitesting, til utenomsportslige ting som sponsoraktivitet og slike ting. Det er blitt mer ryddig, rett og slett. Det var litt mer tilfeldigheter før.

Regulerer tidsbruken

På sponsorsiden har Petter fått inn en ny mann, Lars Gilleberg, fra PR- og eventbyrået Ny Vri A/S. Gilleberg har lang erfaring fra sponsorbransjen, og gikk i vinter inn og overtok en jobb pappa John Northug ikke lenger fant den rett motivasjonen til å stå i. Og det er ikke rart - det er en tøff jobb Gilleberg har tatt på seg: Alle vil ha tak i Petter - alltid. Og han dras ofte mellom private interesser og sponsorer - og forbundets interesser og sponsorer.

- Lars har bistått mye i den nye 4-årsavtalen med Skiforbundet. Den er klar og tydelig på en rekke punkter som omhandler min tidsbruk, og det er veldig viktig. Da kan jeg planlegge godt, og få brukt nok tid til å fokusere skikkelig på treninga.

Oppsiktsvekkende resultat

Og trening er det mye av om dagen. Rett før avreise onsdag morgen, rakk Northug en fysisk test på tredemølla hos Olympiatoppen på Sognsvann. Resultatet var oppsiktsvekkende:

- Jeg kjørte en lactat-test, det vil si at vi måler opphoping av melkesyre i blodet mens vi øker farten på mølla. Jeg visste jeg hadde hatt en god start på sommertreninga, men resultatet her overrasket veldig.

Testen ble gjort i en fart på 11,7 km/t, men en ganske brutal stigning på mølla; 10,5%. På denne farten pleier melkesyra å eksplodere, men testene viste at Northug hadde lavere konsentrat av melkesyre (lactat) i blodet enn på noen sammenlignbare tester tidligere. Det indikerer svært god form.

Noe for så vidt rulleskirennet i Sunne sist søndag viste: Northug ble fløyet med helikopter fra Lillehammer, han kom, så og vant. Northug knuste hele den svenske eliten på veien frem til finaleseier. Så satte han seg i helikopteret og returnerte til Lillehammer - akkurat i tide til EM-finalen på TV.

- Det var artig. Jeg tror aldri jeg har testet bedre på denne tiden av året. Høydeoppholdet i Livigno gjorde meg godt. Tre uker med bare trening, mat og soving.

Ørken-rulleski og VM-poker

Alt det blir det mer av i Vegas, i tillegg til poker.

- Det blir en lett treningsuke nå, som betyr én økt per dag i stedet for to. Det ble mye hardkjør på Lillehammer, så vi legger nok inn noen rolige langturer under ørkensola oppe i Red Rocks, hvor vi har funnet en rulleskiløype som er optimal. I tillegg blir det styrkeøkter og tredemølle her på hotellet. Men mest av alt håper jeg jo å bli sittende leeenge ved pokerbordene!

Northug spiller en $1000-turnering i dag som oppvarming, og starter poker-VM på lørdag, kl 12.00 lokal tid, tilsvarende kl 21.00 i Norge. Petters spill følger du her på vimenn.no

(PS: Vi Menn er en av Northugs private sponsorer)

UVANT VARIANT: Hver dag får Petter drøssevis av spørsmål av folk som vil ta bilde med ham. Dette paret på takterassen på Rio Hotel spurte Petter om han ville ta bilde AV dem, ikke med. Det skjer nok ikke igjen på en stund. © Thorkild Gundersen/Vi Menn

Les hele saken

Vi setter stor pris på kommentarer og innspill i debattene våre. Vær forsiktig med personangrep og sjikane og prøv heller å forklare hva du mener og hvorfor. Takk for at du bidrar i debatten!