ÅSTEDET: Om bord på Quest ble parene Phyllis Macay/Robert Riggle og Jean og Scott Adam skutt og drept av pirater.

Max Hardberger (62) er ikke noen vanlig tusseladd med lavt testosteronnivå som rusler omkring i hagen sin, beskjærer roser og drikker urtete mens han lurer på om han kan gå av med AFP.

Han er riktig en friskus, som nok ble sjokkert, men ikke overrasket da han i februar i år hørte de triste nyhetene om parene Phyllis Macay/ Robert Riggle fra Seattle og Jean og Scott Adam fra California.

De var på jordomseiling sammen i den 58 fot lange seilbåten "Quest" da båten ble bordet av somaliske pirater i Indiahavet 18. februar. De fire ble tatt til fange og gjort til gisler.

Ikke lenge etter ble "Quest" omringet av fire amerikanske marinefartøyer.

Forhandlinger ble innledet. Mandag 21. februar kom to av piratene om bord i "USS Sterett". Men amerikanerne syntes ikke de to virket særlig seriøse, tok dem i forvaring og anmodet piratgjengen på "Quest" om å sende over noen de "could do business with". Ingen businessmenn dukket opp.

Dagen etter inntreffer en tragisk og helt meningsløs hendelse i Indiahavet. Lyden av skudd høres fra "Quest". De fire jordomseilerne dør.

De amerikanske marinestyrkene går straks til aksjon og border seilbåten. I tumultene blir to pirater drept, 13 blir tatt til fange. Men det er ingen grunn til å tro at sjørøverne utenfor Somalia vil ankre opp og ta seg ni-til-fire-jobber på land.

Max Hardberger vurderer å tilby sine tjenester.

Velutdannet eventyrer

Hardberger lever av å stjele tilbake tyvegods og fartøy kapret av pirater. Hittil har hans virkeområde vært Karibia, men nå har han altså fattet interesse for Somalia.

Hardbergers liv inneholder trolig nok materiale for manusforfattere i Hollywood. Han er utdannet jurist med spesialfelt skipsfart, er sjøkaptein, forfatter, har undervist på high school, vært journalist og har spilt trommer i en rekke bluesband.

Han første jobb som "tilbakefører av skip" var i 1990. Han var ansatt i Morgan Price og fikk oppdraget med å løse ut "M/V Patric M", som var tatt i ulovlig beslag og lå oppankret i en venezuelansk havn.

I 2001 startet han sitt eget selskap, Vessel Extractions, sammen med kompanjong og juristkollega Michael Bono.

Forretningsidé: Ta tilbake skip fra ulovlig besittelse. Selskapets mest sensasjonelle operasjon: Hardberger hentet det 10000 tonn tunge lasteskipet "Aztec Express" fra en haitisk havn i februar 2004, midt under de politiske urolighetene og kuppet som medførte president Jean-Bertrand Aristides avgang.

ADENBUKTA: Bildet er tatt fra USS Vella Gulf i februar 2009 og viser en gjeng pirater som må gjøre rede for seg og sin farkost. USS Vella tilhører en internasjonal flåte som driver antipiratvirksomhet utenfor Somalia.

Woodoo

Historien begynner året før og er litt komplisert, men faktum var at skipet var tatt i ulovlig besittelse og lå til havn i byen Miragoane, vest på Haiti.

Hardberger ble engasjert av rettmessig panthaver, et selskap i New Jersey. Han tok med seg sine menn, fløy til Haiti og dro til Miragoane eskortert av væpnet vakt.

Hardberger merket seg snart to ting: Vaktene på "Aztec Express" tappet drivstoff fra tankene og solgte på svartebørs. Havnemyndighetene hadde bare én telefon, en mobiltelefon som kun virket på en fotballbane på havneområdet.

Lang historie kort: Hardberger ga seg ut for å være interessert kjøper av drivstoff og lokket vaktene ned fra båten, hvoretter haitiske politimenn på fritiden tok seg av dem.

Politimennene fikk betalt av Hardberger. En slepebåt, med mannskap engasjert av Hardberger, kom tøffende inn til havna, i måneskinn. Ankerkjettingen til "Aztec Express" ble smeltet med blåselamper.

På forhånd hadde Hardberger også betalt en heksedoktor 100 dollar for å strø skummelt pulver på fotballbanen; ingen fra havnemyndighetene våget seg ut på banen for å ringe - dertil var troen på onde krefter altfor stor og omseggripende. "Aztec Express" ble slept til Bahamas.

Triks og knep

Siden han startet som "tilbakefører" har han "stjålet" og til den rettmessige eier levert om lag 15 store skip - for det meste tankere og frakteskip. Til tross for denne reportasjes bilder av Max Hardberger væpnet til tanngarden, er han aldri bevæpnet når han er på oppdrag, selv om han har våpen tilgjengelig.

Han har aldri løsnet skudd på jobben, og han er aldri blitt beskutt. Det er mulig han må endre denne praksisen hvis han og hans team akter seg til Somalia. Etter avrettingen av de to amerikanske parene på jordomseiling, sa han til pressen:

- "Det er høyst sannsynlig at vi drar til Somalia i løpet av kort tid".

Teamet hans består av menn med bakgrunn fra spesialtjenester, deriblant SWAT (Special Weapons And Tactics), og er i beredskap 24 timer i døgnet - klart til utrykning .

Anslag går ut på at somaliske pirater holder om lag 800 gisler fordelt på 30 skip. Hvis det er korrekt, er det nok å gjøre for Hardberger og hans menn. Det kan også bli lønnsomt: Skipseiere betaler fett for å få tilbake sine skip, som kan være verdt flere hundre millioner kroner.

Hardberger er jurist og advokat og sier dette om loven til sjøs:

- Den kan være verre tilstander på havet enn i ville vesten.

Derfor synes Hardberger at han må tilpasse seg denne lovpraksisen. Han er en snedig kar og foretrekker triks og knep fremfor vold og action. Bestikkelser er hans fremste våpen, og han glemmer aldri den gangen han innbilte et par piratvakter at skipet holdt på å synke, vaktene gikk gladelig av båten.

Til og med damer har han brukt:

- Da hyrer jeg inn den flotteste dama jeg finner, utrolig hvor lett distrahert vakter blir av sånne damer. De glemmer plutselig at de er vakter. Er det ikke rart?

Les hele saken

Vi setter stor pris på kommentarer og innspill i debattene våre. Vær forsiktig med personangrep og sjikane og prøv heller å forklare hva du mener og hvorfor. Takk for at du bidrar i debatten!