En times kjøring øst for Orlando, midt i tjukkeste alligatorland og bare noen få kilometer fra Kennedy Space Centre, ligger Merritt Island, åsted for flere av Sea Rays viktigste produksjoner. Gaten vi svinger inn på, Sea Ray Drive, levner da heller ingen tvil om hvem som regjerer i strøket; de mange kantede kolossbygningene med hundrevis av biler foran er klare vitnesbyrd om hektisk aktivitet her ute.

Foran det enorme Sykes Creek-verftet blir vi møtt av en smilende Roberto Cox. Brasilianeren er Sea Rays internasjonale representant, noe vi skulle tro var en hektisk stilling. Det er imidlertid en rolig og fokusert Roberto som inviterer oss til et innblikk i Sea Rays verden. Og mannen har vitterlig litt av hvert å vise oss.

Selger i 61 land

Sea Ray bygger over 14 000 båter i året, selger dem i 61 land over hele verden og har en omsetning på flere hundre millioner dollar. Til sammenlikning hadde Norges største båtprodusent, Askeladden, en omsetning på 310 millioner kroner i fjor, og har en produksjonskapasitet på opptil 1600 båter i året. Det er altså ingen lilleputt vi snakker om, båtmerket som kan skilte med å være over dobbelt så stor som nummer to på listen.

Å komme så langt i et svært så konkurranseutsatt marked, krever ledere som vet å ta riktige veivalg. Og når man snakker om et produksjonseventyr av dette kaliberet, blir et besøk hos amerikanerne litt mer spennende enn et ordinært verftsbesøk.

Det hele begynte i 1959, da amerikaneren C. N. Ray bygde sin første glassfiberarmerte plastbåt i Detroit, Michigan. Siden gikk det slag i slag, og i 1986 kjøpte det maritime storkonsernet Brunswick, som blant annet eier motorprodusenten Mercury Marine, opp Ray Industries for pene 350 millioner dollar. Før den tid skal gründeren selv ha foræret store deler av aksjene til sine trofaste ansatte, noe som etter oppkjøpet gjorde mange av dem til dollarmillionærer over natta.

Som del av Brunswickkonsernet har Sea Ray vokst seg til å bli en dominerende merkevare også internasjonalt. Hovedkvarteret er flyttet til Knoxville, Tennessee, delstaten hvor tre av de i alt seks USA-lokaliserte verftene ligger. Totalt bygger Sea Ray over 40 forskjellige modeller mellom 16 og 63 fot - alt fra åpne, små bowridere til store sportscruisere og flybridgebåter.

God service er viktigst

- Det er flere grunner til at Sea Ray er en suksesshistorie, forteller Roberto Cox. - For det første har kvaliteten på produktene over tid blitt riktig bra, noe som gir trygghet til kunden. Mye kapital, stort produksjonsvolum, riktig PR og målrettet merkevarebygging har også gitt resultater. Men det viktigste har nok med forhandlernettverket å gjøre. Sea Ray har vært veldig flinke til å knytte til seg dyktige forhandlere over lang tid, også utenlands, noe som sikrer god service til kundene på sikt. Dette er helt klart det viktigste.

Det er de største båtene på mellom 50 og 60 fot - med andre ord ikke dem vi finner flest av i Norge - som opptar båtbyggerne på Sykes Creek og Merritt Island-verftene i Florida. Treinteriør, sofaer og elektriske anlegg bygges "i nhouse", og når båtene står ferdige, testes de i elven utenfor anleggene. Ikke uventet er hver trappeavsats utstyrt med et godt synlig "Caution"-skilt - vi er tross alt i USA.

Men det er ikke bare gutta på gulvet som er travelt opptatte for tiden. I Sea Rays kanskje aller helligste bygg, naboavdelingen "Product development and Engineering", jobbes det på spreng. Det er nemlig her ideer og alternerende trendimpulser formes om til nye modeller - en utfordring som er større nå enn på lenge. Vi får henge med på en omvisning, men kameraet må ligge igjen utenfor. Hemmeligheter er fortsatt hemmeligheter for amerikanerne.

- Mest å hente utenlands

I takt med den merkbare, økonomiske nedgangen de siste par årene, har det oppstått et fall i båtsalget på det amerikanske markedet. Brunswick har sett seg tvunget til å kutte produksjonen kraftig etter en registrert nedgang på hele 13 prosent, og har derfor lagt ned enkelte produksjonsenheter. Sea Ray tvinges også til å ta grep, men her ligger utfordringen mest i å jobbe seg ut av et konservativt tankemønster.

- Det virker som om markedet i USA er mettet, noe som gjør at Sea Ray er tvunget til å fokusere mer internasjonalt enn på lenge. I dag selges bare 17 prosent av produksjonen i markeder utenfor USA. Så i litt trangere tider, som nå, er det utenlands Sea Ray har mest å hente, forteller Roberto Cox.

Utfordringene er i så måte mange. Båtkultur er langt fra det samme fra land til land, og ikke mange bruker båtene sine som amerikanerne. Det har tatt sin tid, men nå er antennene i Sea Ray-ledelsen blitt trukket lenger ut, og de mer internasjonale impulsene har fått strømme over dammen.

Dere vil ha kombinasjonsbåter

- Selv har jeg pushet ganske hardt for å få igjennom nye løsninger, forteller en tydelig engasjert Cox. - I store deler av verden krever båteierne blant annet mer tankvolum for større rekkevidde, flere adskilte kabiner og større motorer for raskere gange. Rent estetisk er også smaken forskjellig. I Europa vil de for eksempel ha mer treverk i båtene sine enn i USA. Når det gjelder de mindre båtene, er markedet mer segmentert i USA enn i Europa. Hos dere vil man gjerne ha en kombinasjonsbåt som passer bra til det meste, mens vi her i USA gjerne kjøper to båter i stedet, hevder Roberto.

De som har slåss med en tidelt amerikansk kalesjeløsning, vet hvilke påkjenninger dette medfører både for skuldre og nerver. Forbedringer av disse vil også komme, skal vi tro Roberto.

Men Brunswick og Sea Ray har ikke sovet i timen. I dag har amerikanerne fem internasjonale kontorer som håndterer salg på alle kontinenter. Sea Ray var dessuten den første fritidsbåtprodusenten med eget produksjonsverft i Kina, landet med verdens raskest voksende middelklasse og et potensielt lukrativt marked.

Sea Ray har også et verft i Polen som leverer daycruiserne Sea Ray 220 og 240 Sun Sport til Europa - båter som etter vår mening egner seg godt for nordiske forhold.

- Tilpasning er nøkkelordet for fremtiden, og vi holder riktig kurs, sier en selvsikker Roberto Cox.

Ser mot Europa

Jan Koopmanns, Brunswicks markedsansvarlige for Europa, bekrefter amerikanernes satsing for å tekke det europeiske markedet. Nederlenderen mener konsernledelsen tar stadig mer hensyn til europeiske designinnspill, og han spår at dette vil sette sitt preg på kommende modeller.

- Brunswick har store forventninger til salget av Sea Ray i Europa, og vi merker at vi er mer involvert på utviklingsstadiet enn tidligere. I første rekke skal Sea Ray bli mer langturvennlig, og vil få flere dieselmotoralternativer, flere separate kabiner, fjærdempede madrasser i køyene og større bord for bespisning. Amerikanerne har dessuten blitt tilbøyelige til å bygge styreposisjon også innendørs på flere av sine nyere flybridgemodeller - noe som ikke er en selvfølge i USA, sier Koopmanns.

Hva gjelder de minste, åpne båtene, skal disse ha fått en mer praktisk gjennomføring og bedre brukerløsninger enn tidligere. Også førerposisjonene er blitt bedre.

- Vi håper utviklingen vil gi resultater også i Skandinavia, avslutter Jan Koopmanns.

Les hele saken

Trude Susegg, redaksjonssjef

Vi setter stor pris på kommentarer og innspill i debattene våre. Vær forsiktig med personangrep og sjikane og prøv heller å forklare hva du mener og hvorfor. Takk for at du bidrar i debatten!