Ørkenen er knusktørr etter uker uten regn. Gradestokken nærmer seg 20, selv om det er midtvinters. Jeg er mutters alene på veien, og begynner så smått å fundere på om jeg har kjørt feil når et merkelig lite hus til høyre fanger oppmerksomheten.

Skikkelse

Det er når jeg har parkert bilen og nærmer meg huset at han stiger frem. En skikkelse som ser ut som om han sto igjen på perrongen, da siste tog forlot minesamfunnet.

Et spøkelse ved høylys dag!

Mannen kommer mot meg, og jeg tar ham i neven. Han trykker hardt, men vennlig.

- Clint Boehringer, sier han.

- Velkommen til Rhyolite.

Forlatt

For 100 år siden bodde det rundt 10.000 mennesker i denne byen nær grensen mellom Nevada og California, ikke langt fra Death Valley. Byen hadde operahus, sykehus, 18 butikker, 53 salooner, tre aviser og et eget baseball-lag. Folk flokket til byen etter at gullgraverne Shorty Harris og Ed Cross fant edelt metall i 1904. Men gullmengden var ikke som forventet. Og det lille som var viste seg vanskelig å utvinne.

Optimismen forsvant - og med den innbyggerne. I 1919 stengte postkontoret.

Rhyolite hadde blitt en spøkelsesby.

Spøkelsesjakt

Det finnes hundrevis av dem overalt i USA. Og nå er både amerikanere og utenlandske turister i ferd med å oppdage spenningen ved å dra på spøkelsesjakt i gamle western-byer.

- Dette er blitt det nye eventyret for mange. Folk reiser fra spøkelsesby til spøkelsesby. I tillegg til flotte naturopplevelser, får de nærkontakt med amerikansk historie, forteller Janice Darling-Zech i Eastern California and Nevada Education Programs.

De arrangerer turer til forlatte byer i California og Nevada.

- Dette er ikke noe rent amerikansk fenomen. Vi får påmeldinger fra Europa og Asia. Å besøke spøkelsesbyer er spennende, morsomt og sosialt, mener Janice.

Clint Boehringer, viser det seg, er opprinnelig fra Oregon, men ble så fascinert etter å ha besøkt Rhyolite at han nå er byens eneste innbygger mellom oktober og april. Om sommeren er det for varmt her. Da drar han hjem til Oregon og hjelper sønnene på gården.

I Rhyolite bor 87-åringen i en campingbil sammen med et par katter.

Hus av ølflasker

- Bygget du ser her, sier han uten at jeg egentlig har spurt om noe, ble bygget av en australier ved navn Brick Mason i 1906. Det består av 10.000 flasker.

Vi står sammen og titter på det fascinerende lille bygget som fanget min oppmerksomhet fra veien. Sollyset reflekteres så sterkt i husveggen at jeg må ta på solbrillene.

- Flasker?

- Jepp. Mest ølflasker. Det var det Mason hadde lettest tilgang til.

Sannheten er at flasker ikke var et så fryktelig uvanlig byggemateriale i dette området for 100 år siden. Tilfanget var stort, og flaskene skal ha bidratt til å holde det svalt innvendig om sommereren.

Foruten flaskehuset, er togstasjonen og en av butikkene de eneste byggene som er hele. Skjelettet av tre etasjer høye Cook Bank står fortsatt, det samme gjør noen få bolighus og fengselet. Resten av det som en gang var en livlig gullgraverby er redusert til ørkenlandskap.

Clint tar meg med opp til togstasjonen, som nå er gjerdet inn av myndighetene. Både fordi det regnes som kulturhistorie, og fordi bygget er så dårlig vedlikeholdt at det kan være farlig å bevege seg inn i det. Restene av et par kofferter ligger forlatt på perrongen. Litt bortenfor står en togvogn fra Union Pacific. Et skilt advarer om at det er klapperslanger i området.

Inne i et av de små bolighusene står en stol og en gammel støvsuger, nærmest for å gi oss en påminnelse om at alle tross alt ikke forlot Rhyolite da postkontoret stengte i 1919. De mest iherdige nektet å overlate byen fullstendig til spøkelsene før utpå 70-tallet.

Trekkes mot byen

Clint støtter seg til den gamle togvognen.

- Ensomt her? Neida, det er stadig folk som kommer på besøk. Noen alene, som deg, andre i flokk gjennom organiserte turer. Jeg ser det som min misjon å fortelle folk om byen, sier Clint, som fortsatt går kledd som en gullgraver fra 1910.

- Du føler ikke at det snart er på tide å la byen hvile i fred?

- Ser du føttene mine, spør han, og jeg aner et glis bak skjegget til den sprekeste 87-åringen jeg noensinne har sett.

- De dras mot dette stedet. Det er ikke noe jeg kan gjøre med det.

Clint snur seg for å gå tilbake til kattene sine, og jeg klarer ikke la være: Jeg strekker ut neven nok en gang, for å forsikre meg om at den eneste skikkelsen jeg møter i spøkelsesbyen Rhyolite virkelig er av kjøtt og blod.

Rhyolite

* Ligger ved Highway 374 i Nevada ved inngangen til Death Valley, drøye to timers kjøretur fra Las Vegas. Nærmeste bebodde by er Beatty.

* Vokste kjapt fra 1904 til 1910.

* Byen hadde på det meste rundt 10.000 innbyggere. Her fantes tre svømmebasseng, tre sykehus, 19 vertshus, to begravelsesagenter, 53 salooner og et eget "Red Light District".

* De aller fleste bygningene er jevnet med jorden, men togstasjonen, en butikk og et meget spesielt hus bygget av 10.000 ølflasker står i dag omtrent som da de ble forlatt for 90 år siden.

* Regnes i dag som en av de beste spøkelsesbyene å besøke i Nevada. Kom på Topp 10-lista, da USA Today omtalte de beste stedene å dra på spøkelsesjakt.

For mer informasjon sjekk Rhyolitesite.com

Tips for spøkelsesturen

* Skaff deg informasjon om de spøkelsesbyene du vil besøke, og sørg for å ta med deg en god veibeskrivelse. Amerikanske veimyndigheter er flinke til å skilte, men ikke nødvendigvis til byer som ikke har vært bebodd på 100 år.

* De fleste spøkelsebyene er allerede ødelagt av vandaler. Myndighetene er derfor opptatt av å ta vare på de byggene som er igjen. Vis respekt for kulturarven. Det er strengt forbudt å ta med seg souvenirer i form av inventar, skilt eller annet.

* Noen av spøkelsesbyene er umulige å nå frem til uten firehjulstrekker. Verdt å sjekke før du står der med en ubrukelig leiebil midt ute i ørkenen.

* Ta med mobiltelefon - i tilfelle det skjer noe uforutsett.

* Ta med mat og - ikke minst - drikke. Er du i ørkenen sommerstid, bør du beregne minst tre-fire liter vann per person.

* Ta med solkrem.

* Ta med førstehjelpsskrin. Skjer det noe, kan hjelpen være langt unna.

* Ta med kikkert. Lurt å kunne sjekke om det du skimter i horisonten er verdt å oppsøke før du rusler av gårde.

(Kilde: Ghosttowns.com )

Reisefakta

* Pakketurer: Det selges per i dag ikke ordinære pakketurer til Nevada eller California, men det finnes reiseselskaper som spesialiserer seg på USA-reiser.

* Eget opplegg: Fly t/r Las Vegas koster normalt mellom 5.500 og 7.000 kroner for billigste billett. Mange flyselskaper kan ta deg dit, men du må regne med minst ett - normalt to - flybytter. Lei bil. Det er den eneste fornuftige måten å komme seg rundt på.

* Overnatting: Selv om Beatty nær Rhyolite har overnattingssteder, anbefales det å ha Las Vegas som base med mindre en har planer om å dra fra spøkelsesby til spøkelsesby. Las Vegas har hoteller i alle prisklasser. Vær obs på at prisene stiger kraftig i forbindelse med høytider og store konferanser.

__________________________________________________________________________

Foto: Thor Sørum-Johansen

Les hele saken
Les alt om:

Inger-Lise Kvås, redaksjonsjef

Vi setter stor pris på kommentarer og innspill i debattene våre. Vær forsiktig med personangrep og sjikane og prøv heller å forklare hva du mener og hvorfor. Takk for at du bidrar i debatten!