Men det er ingenting ved togstasjonen som bærer bud om at dette er en by med cirka én million innbyggere. Utgangsdørene fører rett ut på et fortau. Ingen drosjer, ingen kart, null informasjon. Bare masse trafikk og høye dystre bygninger.

Heldigvis går det ikke lange tiden før vi får prayet en taxi. Vi skal bo på Paragon hotell, en gammel storhet fra begynnelsen av 1900-tallet, som i dag har mistet mye av sin fordums glans. Turen til Paragon går gjennom døde og dårlig opplyste industrigater. Så langt lever Birmingham opp til ryktet: Byen er "dead end".

The Bullring

Men i dagslys ser Brum langt mildere stemt ut. Det viser seg at sentrum bare ligger ti minutter minutters gange fra hotellet. Her er den store attraksjonen, både for tilreisende og fastboende, et av Europas største kjøpesentra, The Bullring. Det er like stort som 28 fotballbaner, og med over 160 butikker.

- Navnet "bullring" stammer fra at det for snart 900 år siden var et marked her hvor det blant annet ble solgt kveg, forteller Allan, en ekte "brummie".

Han sitter og drikker kaffe sammen med kompisen Mick foran den mest oppsiktsvekkende delen av The Bullring, tegnet av arkitektkontoret Benoy. I en futuristisk, amøbeformet seksjon av The Bullring holder eksklusive Selfridges hus. Den blanke overfalten er dekket av runde "knapper" som symboler på ringen der oksene en gang ble solgt under hammeren. Arkitekturen er kontroversiell.

- Jeg synes Selfridges-delen er for ekstrem. Men ellers setter vi stor pris på hva det nye shoppingsentret har tilført byen. Jeg er gammel nok til å ha vært med byen min gjennom gode og onde dager. Nå synes jeg det ser lysere ut enn på lenge, sier Mick.

Ny optimisme

For The Bullring og den hypermoderne arkitekturen er blitt et symbol på en ny giv i Birmingham. 30. juni 2000 startet rivingen av gamle Bullring, en monstrøs koloss bestående av 65.000 tonn murstein. Senteret var falleferdig og forslummet, det samme var kvarteret rundt. Akkurat som nye Bullring representerer optimisme og en by på offensiven, representerte betongmastodonten en by på defensiven.

- Birmingham var "dead end", ingen tvil. Men etter at myndighetene tok grep og rehabiliterte hele Bullring-området, er byen blitt vitalisert, forteller Joe, en av eieren av vintage-eldoradoet Urban Village.

Butikken ligger i et annet vekstområde i Birmingham, kalt The Custard Factory. Etter å ha forfalt i et tiår er fabrikken pusset opp, malt i sterke farger og fylt opp med all slags butikker, restauranter, nattklubber og aktiviteter.

Postboksen

Litt lenger opp i gaten for fabrikken ligger Birminghams mest progressive pub, The Rainbow, som kjører konserter innendørs og DJs og grilling av hamburgere i bakgården.

- Turistene begynner å komme tilbake til Brum og det er hyggelig at vi får oppmerksomhet på noe annet enn all dritten som byen har slitt med, sier Brendan, som driver The Rainbow.

Den største ansamlingen av utesteder i Birmingham ligger i Broad Street og ved byens mange kanaler. Brum har faktisk flere kanaler enn Venezia. De spilte en viktig rolle under den industrielle revolusjonen, da Birmingham ble omtalt som "verdens verksted".

I dag er kanalene tilpasset det faktum at mange av verkstedhallene er blitt restauranter og underholdningssentra. Lekterne er blitt erstattet av små cruisebåter og sågar et par gondoler.

En spasertur langs vannet i downtown Birmingham er hyggelig, og fører gjerne til det eksklusive kjøpesentret The Mailbox. Akkurat som The Mailbox er mange av utestedene i Broad Street ganske poshe, så dersom man foretrekker en litt mer laidback atmosfære er The Rainbow stedet.

- Vi varmer opp her og så drar vi videre til Broad Street, roper Claudette gjennom støyen på The Rainbow.

Balti-trianglet

Et annet sted å varme opp før en tur på by"n er i the Balti Triangle. Her finnes over 100 pakistansk-kasjmirske restauranter som serverer balti-mat. Ordet balti stammer fra metallbollene som maten serveres i.

- The Balti Triangle oppsto på 70-tallet og er arnestedet for bølgen av det dere sikkert kjenner som indiske restauranter i Europa, forteller servitøren på restauranten Dawat.

Stedet er en såkalt BYO-restaurant (Buy Your Own), som betyr at du kan ha med deg din egen alkohol. For under ti pund kan spise seg mett og varme opp med medbrakt.

Gjømt er ikke glømt

Tross størrelsen, må Birmingham må finne seg i å leve i skyggen av ikke bare London, men også Liverpool og Manchester. Norske fotballsupportere som holder med Birmingham, Aston Villa og West Brom kjenner til byen, men ikke så mange andre.

- Liverpool og Manchester har lag som er internasjonalt mer berømte, men forhåpentligvis ikke for alltid, smiler Aston Villa-supporteren Paul.

Fotballsupportere har absolutt noe å hente i Brum, men det finnes nok av andre grunner enn fotball til å legge turen til storbyen i West Midlands.

- Det kommer flere turister nå. De har vel oppdaget at det er mye billigere å shoppe i Birmingham enn i London, bemerker Sammy som henger utenfor Bullring sammen med kompisen Samir.

Brum har lenge vært gjemt for folk flest, men som bjørnen brummer etter å ha blitt lurt av reven:

"Gjømt er ikke glømt"

Reisefakta

Birmingham ligger i West Midlands og er Englands nest største by med ca én million innbyggere - omlag 30 prosent med fremmedkulturell bakgrunn. Byen kalles Brum etter byens dialekt Brummagem. Innbyggerne kalles Brummies.

Reise dit

* Tog fra Euston Street i London til Birmingham New Street Station: 35 pund t/r (Tid: 90 min)

* Fly Gardemoen-London fra 296 kroner én vei (Norwegian), Torp-London fra 176 kroner én vei (Ryan Air).

Overnatting

* Beinbirmingham.com

Shoppingsentra

* Bullring

* The Mailbox

* Brindleyplace

* Malmaison Birmingham

* Juvelkvarteret

The Balti Triangle

* Virtual Brum

* Birmingham.gov.

Annet

* Custard Factory

* The Rainbow Pub

* Urban village

Foto: Paal Audestad

Les hele saken
Les alt om:

Inger-Lise Kvås, redaksjonsjef

Vi setter stor pris på kommentarer og innspill i debattene våre. Vær forsiktig med personangrep og sjikane og prøv heller å forklare hva du mener og hvorfor. Takk for at du bidrar i debatten!